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Así es como las aves pueden dormir sin dejar de volar

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Por primera vez, un grupo de científicos ha demostrado que las aves duermen cuando vuelan. Pero, ¿cómo lo hacen?

21 Septiembre 2016 11:24

Cuando te imaginas a los pájaros dormir, lo lógico es pensar que detenien su vuelo, se posan sobre un árbol, y cierran sus ojos hasta el día siguiente. Sin embargo, la ciencia ha revelado que no es del todo así.

Por primera vez se ha descubierto que las aves pueden volar y dormir al mismo tiempo. El científico del Insituto Max Plack de Ornitología en Baviera, Niels Rattenborg, y su equipo han revelado que son capaces de dormir en pleno vuelo sin perder el control aerodinámico.

Ante esto, los investigadores apuntan que los mecanismos que regulan su sueño podrían ser útiles para entender el impacto de la falta de sueño en las personas.

Para realizar la investigación, Sebastián Cruz, biólogo especializado en aves marinas y coautor del estudio, eligió unas aves llamadas fragatas porque "se alimentan exclusivamente en el mar y realizan viajes de varios días de duración sin parar". 

 Tal y como explica a BBC Mundo, para conocerlas mejor les colocaron dispositivos electrónicos que registraron su sueño y un localizador GPS.  

Una de las evidencias que encontraron fue que, igual que las personas, las fragatas concilian dos tipos de sueños distintos mientras vuelan.

Tal y como explica Rattenborg a BBC Mundo,"uno es el llamado sueño de ondas lentas o SWS, porque el cerebro genera el tipo de ondas que pueden detectarse en un electroencefalograma". Este tipo puede suceder en ambos hemisferios cerebrales o en uno solo. Cuando ocurre lo segundo, el ojo opuesto al hemisferio despierto permanece abierto, lo cual se llama sueño unihemisférico.

Registro de ondas cerebrales de las fragatas


Los mecanismos que regulan el sueño de las aves podrían ser útiles para entender el impacto de la falta de sueño en las personas

A pesar de que la tendencia general era creer que los pájaros sólo podían dormir de forma unihemisférica, también tienen el sueño de movimientos oculares rápidos o REM, en el que las ondas son más cortas y más rápidas. Como indicó Rattenborg, "en el caso de los seres humanos, durante el REM los músculos se paralizan, y en las aves vemos una pérdida de tono muscular". Pero, a pesar de ello son capaces de mantenerse en el aire.

"No sabemos exactamente cómo lo logran. Tal vez usan un mecanismo similar que les permite dormir cuando están parados. En el caso de las fragatas, esto significa que logran dormir cuando mantienen sus alas en posición de planear", explicó el científico alemán.

Pero el hallazgo que más les sorprendió fue el poco tiempo que duermen al día. Tras sumar todos los sueños registrados, estas aves sólo durmieron un promedio de 42 minutos al día. "Esto era inesperado. Si consiguen realizar tantos tipos de sueño al volar, ¿por qué duermen tan poco?".


Tras sumar todos los sueños registrados, estas aves sólo durmieron un promedio de 42 minutos al día


Los científicos tampoco consiguieron extraer ideas sólidas para explicar cómo se han adaptado a vivir durmiendo tan poco. Se trata de una capacidad singular, ya que para la mayoría de animales y para las personas, es imposible vivir sin apenas dormir.

Por esta razón, el comportamiento de las aves puede resultarnos útil para descubrir más cosas sobre el funcionamiento de nuestra especie. "Si logramos explicar cuál es el mecanismo evolutivo de las fragatas que les permite funcionar con tan poco descanso, podríamos entender el impacto de la falta de sueño en los seres humanos".

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De hecho, de acuerdo con Rattenborg, un nuevo estudio de la Universidad de Brown, EE. UU., que se basó en su investigación, aportó algunos datos reveladores. Uno de ellos fue que, cuando las personas se encuentran en un ambiente nuevo, durante la primera noche el hemisferio izquierdo duerme menos profundamente y responde más a los sonidos que el derecho.

Además, esta evidencia demuestra que los seres humanos tienen la capacidad de despertar si perciben que se encuentran en situaciones lo riesgo, aunque solo lo haga la mitad del cerebro.


"Si logramos explicar cuál es el mecanismo evolutivo de las fragatas que les permite funcionar con tan poco descanso, podríamos entender el impacto de la falta de sueño en los seres humanos"


Los pájaros son descendentes de los dinosaurios y, según Rattenborg, la densidad de sus neuronas en el cerebro es mayor que en el cerebro de los mamíferos. "Tal vez ésta sea la base de su cognición compleja".

[Vía BBC]

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