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El tiburón cebra, el primero que evoluciona desde la reproducción sexual a la asexual

Leonie, un tiburón cebra hembra, deja sorprendidos a los investigadores al reproducirse sin haber tenido contacto con un macho

La evolución de la reproducción sexual es uno de los grandes rompecabezas de la biología evolutiva moderna. Ante las dificultades para comprobar de forma experimental cualquier tipo de hipótesis sobre el origen reproductivo de las especies, la mayor parte del trabajo científico actual se suele centrar en estudiar las variables que determinan el mantenimiento de la reproducción sexual. Pero sucede que, a veces, no se mantiene.

Es lo que ha pasado con Leonie, un tiburón cebra hembra que ha dejado sorprendidos a un grupo de investigadores australianos al lograr reproducirse a pesar de no haber mantenido ningún contacto con un tiburón macho en los últimos 4 años.

Es la tercera vez que los científicos ven a un espécimen cambiar su forma de reproducción, y la primera que se detecta en un vertebrado

Leonie fue capturada en 1991 y la mantuvieron en cautiverio junto a otro tiburón cebra macho. En 2008, la hembra puso huevos, después de aparearse con su compañero. En total tuvieron 24 crías. Pero en 2012 los investigadores de la Universidad de Queensland, en Australia, decidieron detener la reproducción de Leonie. La aislaron de todo tiburón macho. Sin embargo, hace poco Leonie volvía a tener crías.

Christine Dudgeon, bióloga de la Universidad de Queensland, descarta que Leonie haya guardado esperma durante todo este tiempo. Según el análisis de los investigadores, publicado en Nature, se trataría de un caso en el que el tiburón hembra ha "aprendido a reproducirse por sí mismo".

En una entrevista con New Scientist, Dudgeon explica que “algunas especies de vertebrados tienen la capacidad de reproducirse de forma asexual, como los dragones de komodo, las serpientes, las rayas y algunas especies de tiburones”. Sin embargo, el caso de Leonie es más interesante, ya que antes pudo reproducirse y tener crías con tiburones cebra machos. Y según Dudgeon, la capacidad para la reproducción asexual solo suele darse en hembras que nunca han estado en contacto con un macho y nunca se han reproducido de una manera sexual tradicional.

Según Dudgeon, no se sabe que pudo provocar este cambio de tipo de reproducción, pero podría ser una respuesta evolutiva para prolongar la vida reproductiva de una hembra como solución a la escasez de machos.

El caso de Leonie se considera un "primer caso" en el mundo. Es el primer animal vertebrado que cambia la reproducción sexual a asexual. Antes solo se habían registrado otros dos casos de especímenes que hubieran cambiado su forma de reproducción. Se vio en un ejemplar de manta raya y una boa constrictor, ambas nacidas en cautividad.

[Vía Nature]

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