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Nuestros ojos evolucionaron para evitarnos caer en la violencia y hacernos más capaces de cooperar, según la ciencia

Los secretos evolutivos que se esconden detrás de la mirada

A la mirada humana se le suele conceder un gran poder. Se dice que hay miradas que enamoran, miradas que infunden rechazo o miradas que muestran terror. Para Tobias Grossmann, investigador de la Universidad de Pensilvania, la sociedad hace bien en otorgarle ese gran poder, porque, para él, son precisamente los ojos los que nos ayudan a definirnos como humanos y lo que nos aleja del resto de animales.

En un interesante artículo publicado en la revista Perspectives on Psychological Science, Grossmann repasa una lista de trabajos realizados para presentar a los ojos como ventanas a la mente de los otros. Y su conclusión es meridiana: los ojos habrían jugado un papel clave en la evolución humana al haber permitido a los individuos una forma de comunicarse que facilitó la cooperación e hizo disminuir la violencia.

A diferencia de nuestros parientes primates, los individuos comenzamos a utilizar nuestros ojos para codificar información acerca de nuestros pensamientos y sentimientos, posibilitando que otra persona pueda interpretar lo que queremos expresar sin mediar palabra. Eso facilitó la empatía.

"Leer la mente, de una forma muy general, se refiere a la habilidad psicológica para detectar y reconocer lo que otra persona podría estar percibiendo, sintiendo y pensando", apunta Grossmann, tal como recoge Materia. "Esta habilidad puede ser útil en contextos competitivos para vencer a otros, por ejemplo, anticipando su siguiente movimiento, [pero] los humanos son una especie muy cooperativa y se apoyan mucho para coordinar sus acciones en actividades de cooperación usando su destreza para leer la mente".

Leer la mente es la habilidad de detectar y reconocer lo que otra persona podría pensar o sentir, y esa información la obtenemos, sobre todo, por los ojos

Grossmann recoge en su artículo las áreas cerebrales que podrían participar en la lectura de las miradas. La amígdala, área encargada de procesar y almacenar las reacciones a las emociones, serviría para detectar en los ojos expresiones como el miedo.

La prueba la aporta un estudio con un paciente que tenía esta zona cerebral dañada y, al contrario del resto de personas con un cerebro sin fisuras, no se detenía en los ojos cuando miraba a los rostros. Ese individuo era incapaz de interpretar, por ejemplo, que el significado de unos ojos bien abiertos, en los que los párpados han desaparecidos completamente y apreciamos el blanco ocular, a menudo es sinónimo de pánico, de profundo terror.

"Este hallazgo sugiere que el daño de la amígdala no supone una incapacitación directa del reconocimiento del miedo sino que afecta al reconocimiento del miedo a través de la incapacidad para buscar señales oculares en el rostro", señala.

Que en los ojos podamos reconocer el miedo, la felicidad o que podamos rastrear una idea mental o una intención en la mirada de los otros se debe a que segregamos una hormona, la oxitocina. Conocida como la hormona del amor, la oxitocina también puede potenciar el sentimiento de pertenencia a un grupo aumentando nuestra agresividad contra los de 'fuera'. Ese proceso de reconocimiento y diferenciación potencia que nos centremos en los ojos cuando miramos un rostro.

La oxitocina ayudaría a comprender los pensamientos y las emociones que otros expresan a través de su mirada y nos diferenciaría de los animales en los que un cruce de miradas suele desembocar en el inicio de un ataque violento.

"La oxitocina puede disminuir la ansiedad y la agresividad como consecuencia de prestar a una mayor atención a la región de los ojos", explica el científico.

En resumen, la evolución de los ojos humanos habría posibilitado el entendimiento para que en vez de basarnos en la fuerza bruta, cooperáramos, algo esencial para construir una sociedad. Porque el secreto de cómo se siente una persona siempre está codificado en los ojos.

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