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Registran un choque masivo de olas de lava en una luna de Júpiter

El satélite, bañado por ardiente magma, parece la superficie del infierno

Montaje PG

La cuarta luna más grande de las muchas que posee Júpiter es puro infierno. Io, como se llama el satélite, presenta la mayor actividad volcánica de todos los cuerpos del Sistema Solar, lo que significa que resulta todo un espectáculo de fuego.

Justamente, gracias a un anómalo alineamiento de dos lunas de Júpiter, Europa e Io, los astrónomos han podido registrar imágenes de cómo dos gigantescas olas de lava han rodado por un inmenso cráter de Io y se han chocado durante el recorrido de su camino.

El nombre del cráter ya da indicios de lo que ahí se desata. Bautizado como Loki Patera, Loki en honor al dios nórdico del fuego y Patera por su forma de cuenca , alberga un enorme lago de lava en su superficie de 21.500 kilómetros cuadrados en el que se producen erupciones cada 400 o 600 días. En el centro de ese gran horno, resiste una isla más fría.

Como se aprecia en el vídeo, desde un lado del cráter partió una ola que avanzaba a una velocidad de un kilómetro por día en sentido de las agujas del reloj. Desde el otro lado, una segunda ola en sentido opuesto se ponía en marcha un poco antes al doble de velocidad. Meses después, la una y la otra se conocían fundiéndose.

Los movimientos de lava son el motivo por el que los telescopios de la Tierra mostraban a los científicos cambios de brillo en Loki Patera. Había un brillo que aumentaba y disminuía en el enorme lago cada 400 o 600 días. En 1979, cuando se mandó a las sondas espaciales Voyager 1 y 2 a orbitar esa violenta zona, se descubrió que se debía a erupciones volcánicas.

La explicación más probable de cómo se forman las olas de lava se asienta en que, cuando la corteza de lava se enfría y se hace densa, se hunde desatando corrientes. El proceso dura meses y, tras deshacerse las olas y pasar un periodo tranquilo necesario para que la capa se enfríe otra vez, comienza de nuevo.

"La velocidad del vuelco también es diferente en los dos lados de la isla, que puede tener algo que ver con la composición del magma o la cantidad de gas disuelto en burbujas en el magma", señalaba Katharine de Kleer, autora del estudio publicado en Nature.

Se trata del primer mapa elaborado gracias a esa alineación rara de las lunas que ocurrió el 8 de marzo de 2015. El resultado permite conocer la maravillosa furia que baña a ardiente luna de Júpiter.

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