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Estos científicos podrían haber encontrado la manera de “borrar” el miedo del cerebro

¿Cada vez más cerca de “¡Olvídate De Mí!”?

“Sólo el amor vence al miedo y al temor”. Suena a pasaje bíblico, pero podría ser cierto al fin y al cabo.

Investigadores de la Universad de Bonn, en Alemania, han descubierto que la administración de dosis de oxitocina, también conocida como la "molécula del amor", puede ayudar a inhibir el miedo en el cerebro. La oxitocina actúa como neurotransmisor en el cerebro y, hasta el momento, se relacionaba con las conductas maternales y la formación de relaciones amorosas. Pero este nuevo estudio, publicado en Biological Psychiatry, indica que la hormona también podría ser clave en la superación del miedo.

Cuando una persona sufre una experiencia traumática, el miedo puede quedar profundamente arraigado en el cerebro. Tras un accidente de tráfico, por ejemplo, una persona podría sentirse ansiosa al escuchar el sonido de neumáticos chirriando. Gradualmente, la persona aprenderá que no todos los neumáticos chirriando implican un peligro. Este proceso se denomina “extinción” y consiste en superponer experiencias positivas encima de aquellas que uno no quiere recordar.

Este procedimiento suele utilizarse en terapias para tratar trastornos de ansiedad, pero tiene un inconveniente: puede tardar mucho en tener efecto. “La extinción puede llevar mucho tiempo porque la confrontación con la situación que provoca miedo tiene que ser experimentada. Además, también puede haber recaídas porque trazas del miedo original todavía pueden estar ancladas en la memoria”, dice el psiquiatra René Hurlemann, uno de los responsables del estudio.

¿Qué pasaría si estos tratamientos se empezarán a utilizar para eliminar recuerdos desagradables pero no patológicos como, por ejemplo, un desamor?

Los investigadores buscaron una manera más rápida y duradera de sobrescribir estos recuerdos del miedo. Y entonces entró en juego la oxitocina.

En el estudio, los investigadores simularon experiencias traumáticas utilizando condicionamiento pavloviano. Mostraron imágenes de casas y caras a 64 hombres, administrándoles una breve descarga eléctrica en el 70 por ciento de las imágenes. De este modo, ciertas imágenes empezaron a evocar miedo a los participantes. Así lo recogió el escáner cerebral al que estaban conectados y que examinaba la parte del cerebro que registra el miedo.

Luego, la mitad de los participantes recibió dosis de oxitocina al mismo tiempo que veían esas imágenes que les provocaban temor. En un primer momento su miedo aumentó (probablemente porque la oxitocina también puede provocar que el cerebro esté más alerta), pero, al cabo de un rato, la actividad en la amígdala cerebral –que regula las reacciones emocionales– de aquellos que habían recibido la oxtocina empezó a disminuir.

El grupo que había recibido oxitocina completó el proceso de extinción del miedo en 15 minutos o menos, mientras que el grupo que no la recibió tardó el doble. Según los investigadores, esto demuestra que, con más investigación y experimentación, la combinación de terapia y oxitocina podría utilizarse para eliminar miedos mucho más profundos.

De hacerse realidad, esta capacidad para erradicar ciertos recuerdos no estará exenta de ciertos conflictos éticos. ¿Qué pasaría si estos tratamientos se empezarán a utilizar para eliminar recuerdos desagradables pero no patológicos como, por ejemplo, un desamor? ¿Podría hacerse realidad lo que plantea la película Eternal Sunshine Of The Spotless Mind?

Probablemente, no. Y es que lo que hace la oxitocina no es borrar los recuerdos del cerebro, sino hacer que sean más difíciles de encontrar. Es decir, es una manera de potenciar la autosugestión que tan a menudo practicamos.

La "molécula del amor" podría ser la clave para olvidar el miedo. Pero esto no significa que elimine los malos recuerdos de nuestro cerebro: simplemente los hace más difíciles de encontrar.

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