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Logran clonar cerdos sin retrovirus, allanando el camino hacia los 'xenotransplantes' de puercos a humanos

Los científicos logran borrar 62 virus del genoma de los cerdos, un hito fundamental para lograr desarrollar órganos humanos en el cuerpo de esos animales

“Cabeza de león, vientre de cabra y cola de dragón”. Así se define a la quimera, un ser compuesto por partes de diferentes animales. Una criatura que, hasta ahora, solo formaba parte de la mitología y que muy pronto podría ser una realidad en una variante inquietante: mitad humano, mitad cerdo.

Vale, estamos exagerando. Tal cosa no existe ni existirá en un porvenir previsible. Pero la alegoría nos sirve para ilustrar un nuevo hito científico que nos acerca aún más a una realidad de futuro que podría solucionar el problema de la escasez de órganos para trasplantes.

Hablamos del cultivo de órganos humanos dentro del cuerpo de gorrinos.

En el ámbito del xenotrasplante a humanos, siempre ha habido un favorito: el cerdo modificado genéticamente es, por una cuestión de tamaños y compatibilidades, el mejor candidato a ser un futuro proveedor de riñones, hígados, corazones y otros órganos para el hombre

El xenoimplante de cerdo a hombre en realidad ya se practica —hay pacientes a los que se ha implantado válvulas cardíacas de procedencia porcina o células productoras de insulina para combatir la diabetes—, pero el xenotrasplante de órganos completos siempre ha tenido que lidiar con un temor fundamental: que los seres humanos pudieran infectarse de virus porcinos.

Ahora, ese escollo acaba de desaparecer. O eso parece.

Científicos de EEUU y China han logrado borrar los 62 retrovirus porcinos del genoma de cerdos clonados, un hito fundamental para lograr desarrollar órganos humanos en el cuerpo de esos animales

Resulta que los cerdos portan en su genoma hasta 62 retrovirus porcinos diferentes. Son patógenos que actúan dentro de la célula del huésped, y que por tanto no dependen de cuestiones como la mayor o menor asepsia que se pueda lograr durante la concepción o la cría del animal.

Si una persona reciviese un órgano criado en el cuerpo de un gorrino, esos retrovirus podrían activarse e insertarse en el genoma humano, generando problemas de salud en el portador, como cánceres, alteraciones genéticas o infecciones. De ahí que los científicos lleven tiempo intentando lograr cerdos libres de retrovirus.

Ahora, un equipo de investigadores de la Facultad de Medicina de Harvard, el Instituto Wyss de Igeniería Inspirada en la Biología y la Universidad de Zhejiang en Hangzhou (China) acaban de lograr precisamente eso, tal y como se explica en un nuevo estudio publicado en la revista Science.

Los investigadores creen que los primeros trasplantes experimentales en humanos de órganos cultivados en cerdos podrían comenzar este mismo año

Hace ahora dos años, el mismo equipo, encabezado por el genetista George Church, ya había demostrado que se podían desactivar los retrovirus del cerdo en células cultivadas en laboratorio. Los científicos recurrieron entonces a la todopoderosa técnica de edición genómica CRISPR-cas9 para localizar y cortar un gen llamado pol. Sin ese gen, ninguno de los retrovirus puede activar su maquinaria molecular para replicarse.

Su siguiente paso ha sido llevar ese experimento de laboratorio a la práctica, con la creación de los primeros cerdos del mundo totalmente libres de retrovirus.

Aquí puedes ver a los guarrillos:

eGenesis

Los científicos partieron en su proceso de células de piel de una oreja de un cerdo convencional. Mediante CRISPR/Cas9, lograron desactivar los retrovirus de su genoma. Luego procedieron a la clonación de varios gorrinos a partir de ese material genético “limpio”.

Los animales resultantes tienen unos tres meses de vida y parecen estar totalmente sanos, según los investigadores. Si nada se tuerce, estos adorables cerditos pasarán a su prole un genoma libre de retrovirus.

Aún hay camino que recorrer para limar posibles incompatibilidades fisiológicas, pero Church y sus colaboradores creen que los primeros trasplantes experimentales en humanos de órganos cultivados en cerdos podrían comenzar este mismo año.

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