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La vida en los océanos se ahoga en toneladas de plástico

El primer gran estudio sobre acumulación de basura en los mares lo confirma: el apocalipsis es un vertedero acuático

“Nuestra estimación a la baja equivale al total de atún que se pesca en el mundo en un año. Estamos sacando el atún y metiendo plástico". Así habla en Los Ángeles Times la oceanógrafa Kara Lavender Law, la directora del primer gran estudio para medir la acumulación anual de plásticos en los océanos del planeta, publicado recientemente en Science.

Los resultados de sus investigación son devastadores: la cantidad de residuos plásticos vertidos a los océanos en 2010 se situó entre las 5 y las 13 millones de toneladas cúbicas.

Para hacernos una idea de las dimensiones del problema, "si las cantidades rozaran los 8 millones estaríamos hablando de cinco bolsas de basura llenas de plástico por cada 30 centímetros de costa del mundo", añade Jenna Jambeck, coautora del estudio.

El problema se conoce desde hace décadas. Ya en los años 70 empezaron a avistarse las primeras flotillas o isletas de materiales plásticos en los océanos. Sin embargo, hasta hoy no se había hecho un recuento exhaustivo de cantidades, entre otras cosas porque los datos de investigación eran incompletos y no había herramientas de medición suficientes para evaluar la escala global del asunto.

Para llevar a cabo este estudio, el equipo de Lavender recurrió a fuentes de medición indirectas, concentrándose en la cantidad de basura generada en la costa de 192 países, teniendo en cuenta factores como su renta per capita y su producción industrial. Así estimaron cuánta de esta basura podría ser plástico y también cuánto de ese plástico se procesaba de forma inadecuada.

Este último aspecto es crucial. No es casual que de los 10 países más contaminantes, 8 sean países asiáticos en fases aceleradas de desarrollo que no tienen una infraestructura adecuada para hacer frente a la gestión de residuos de forma eficiente. Así, China se sitúa a la cabeza del ranking, con unos 3 millones de toneladas anuales de vertidos, seguida de Filipinas, Vietnam, Sri Lanka, Indonesia, Malasia y Bangladesh.

Pero incluso en países con una buena red de gestión de residuos, el problema es difícil de atajar. Estados Unidos, por ejemplo, arroja al mar entre 40.000 y 100.000 toneladas anuales y se sitúa en el puesto 20 de la tabla.

Por todo esto, no es raro ver que la tendencia de acumulación tiende a crecer, no a atenuarse. En 10 años, con el crecimiento exponencial de los países en vías de desarrollo, podríamos estar hablando del doble de plástico al año. O lo que es lo mismo: unos 155 millones de toneladas métricas flotando en las aguas, contando toda la basura acumulada con los años.

Aunque el Banco Mundial ha calculado que el planeta no alcanzará su "pico de residuos" hasta fin de siglo, tanto plástico en el agua es ya mucho más de lo que nuestros océanos y su biodiversidad están preparados para tolerar.

Por ejemplo: millones de animales mueren al año por ingerir o asfixiarse con estos residuos. El plástico más antiguo se ha ido desintegrando en pequeños trocitos, convirtiéndose en alimento para peces o anfibios y entrando así en la cadena alimentaria. Eso por no hablar del posible impacto que puede estar teniendo el plástico en la evaporación del agua y la falta de lluvias.

Las soluciones tienen que plantearse ya mismo. Es un gesto complicado, pero sólo con que los primeros 20 países del ranking cortaran a la mitad la mala gestión de sus residuos, las cifras de basura marina se reducirían en un 40%.

Mientras esperamos alguna gran iniciativa de los gobiernos a nivel global, es necesario un cambio de mentalidad individual. Un giro en nuestra relación con los residuos. Y no hablamos sólo de reciclar lo que tiramos, sino, sobre todo, de no generar tanta basura, aunque para eso debamos consumir menos. Nuestro maltratado planeta nos agradecerá cualquier pequeño gesto.

Los océanos se tragarán nuestra basura hasta que llegue la hora de vomitarla toda

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