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Así es como miles de gamers están ayudando a descodificar el cuerpo humano

Project Discovery, la nueva función de EVE Online, quiere proporcionar información sobre las proteínas que se encuentran en las células humanas. Y lo está consiguiendo

EVE Online es uno de los videojuegos de rol masivo que más fama ha cosechado desde que se estrenara en 2003.

En el futuro posapocalíptico que propone, los jugadores deben intentar salir de la Edad Tecnológica Oscura en la que está sumida la galaxia. Pero ahora, también están ayudando a salir de un nuevo tipo de oscuridad: la del conocimiento del cuerpo humano.

El pasado mes de marzo, la última actualización del juego incorporó una nueva función llamada Project Discovery, un minijuego sencillo con jugosas recompensas que ayuda a la investigación científica en la vida real.

El juego consiste en buscar patrones en imágenes presentadas por el videojuego, para así clasificarlas según pertenezcan a una categoría u otra. Las imágenes, en realidad, son capturas en alta resolución de las células humanas, y el objetivo es identificar las proteínas que se encuentran en estas y ordenarlas según pertenezcan al núcleo, el citoplasma o la membrana.

Al llevar a cabo esta tarea, los resultados pasan a formar parte de la enorme base de datos de Human Protein Atlas (HPA), clasificando las proteínas según desempeñen una u otra función dentro de las células humanas, basándose en las coincidencias advertidas. El objetivo es construir un mapa de la biología humana que ayude a entender mejor la función de cada una de las proteínas de nuestro organismo.

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"Al clasificar las imágenes, los jugadores ayudan a los científicos a entender mejor la función de las proteínas en las células"

“Les mostramos una imagen, cuyo filtro pueden cambiar con colores rojos o verdes para ayudarles a analizarlas mejor. Al clasificarlas, los jugadores estarán ayudando a los científicos a entender mejor la función de las proteínas en las células. Se consigue mediante el reconocimiento de patrones en la localización de cada proteína”, explica Linzi Campbell, diseñador del proyecto.

La HPA ha recogido más de 13 millones de imágenes de células, que ahora los jugadores están ayudando a clasificar. Con ello, ahorran una enorme cantidad de trabajo (y tiempo) a los científicos.

“Hemos tenido un número increíble de clasificaciones, muy por encima de nuestras expectativas. En 6 semanas ya teníamos casi 8 millones de distribuciones y los jugadores habían pasado 16’2 millones de minutos jugando. Eso, traducido, son 163 años de trabajo. Es una locura”, comenta Emma Lundberg, profesora asociada de Human Protein Atlas.

El problema se encuentra, no obstante, en que es un tipo de juego del que los usuarios se cansan rápidamente. “Al principio alcanzamos un máximo de 900.000 clasificaciones por día. Ahora se ha establecido alrededor de 200.000. La participación cae rápidamente, y es algo que esperábamos, pero intentaremos evitarlo con mayores recompensas”, añade Lundberg.

"Los jugadores pueden proporcionar datos de investigación de alta calidad"

Además del gran trabajo que se ahorran los científicos gracias a este método, la profesora explica que era algo necesario al tratarse de proteínas:

El ADN puede amplificarse, así que es muy fácil de estudiar, pero las proteínas no pueden amplificarse. Además, como todas las células tienen el mismo ADN, con una sola muestra de sangre te vale. Sin embargo, las proteínas varían a través del cuerpo. Se tiene que cubrir todo, por lo que desde un punto de vista tecnológico son mucho más difíciles de estudiar”, dice. "Desde mi punto de vista, esta es la parte interesante. Las proteínas son las moléculas que llevan a cabo la función, y los medicamentos actúan focalizándose en proteínas. Así que, si quieres desarrollar mejores medicamentos, entender cómo funcionan los humanos o entender la biología, tienes que saber qué hacen las proteínas".

Aunque reconocen estar todavía en una fase inicial del proyecto, los esfuerzos de los jugadores ya están comenzando a verse en la vida real. Después de verificar y analizar las categorizaciones, los resultados ya se van incorporando a la base de datos de la HPA, que está abierta al público.

Lo que queda demostrado es que los jugadores pueden proporcionar datos de investigación de alta calidad, por lo que la comunidad científica nos está siguiendo muy de cerca ahora”, concluye Lundberg.

[Vía Wired y EVE Online]

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