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La NASA idea un satélite para 'enchufar' la Tierra al Sol

La primera planta solar en el espacio podría estar en funcionamiento en 2025

La obsesión del hombre por sacar provecho de la incalculable energía que genera el sol se remonta a los tiempos de la Antigua Grecia. En la actualidad, la encarnación más habitual de estas ideas son los paneles solares que generan electricidad a partir de la energía solar fotovoltaica. En un futuro no muy lejano, sin embargo, la obtención de esta clase de energía renovable podría dar un vuelco si John Mankins consigue hacer realidad su plan.

Mankins es un veterano de la NASA, emprendedor aeroespacial y experto en energía solar espacial. También es la persona que ha diseñado la primera planta solar orbital. Se llama Solar Power Satellite via Arbitrarily Large PHased Array (SPS-ALPHA, para abreviar) y podría estar en funcionamiento en 2025.

Hace años que la comunidad científica es consciente de las ventajas de una planta solar situada en el espacio respecto a su equivalente terrestre. Una estación de este tipo no tendría que preocuparse por el tiempo nublado, por el efecto filtro de la atmósfera sobre los rayos de luz y, ni siquiera, por el hecho de que el sol se esconda durante unas horas cada día. A todas luces, la eficiencia se multiplicaría.

"Un solo satélite de este tipo podría proveer de energía a un tercio de la humanidad, no todos al mismo tiempo, pero cualquiera de esos mercados podría, en principio, ser abastecido”, ha explicado Mankins a Motherboard. Los beneficios serían incontables, desde la revolución de la asistencia en catástrofes naturales a poder proveer energía fiable a países en vías de desarrollo.

El problema es que, al menos hasta ahora, los costes de un proyecto de este tipo eran demasiado colosales como que para cualquiera con dos dedos de frente pudiera planteárselos.

Cuando la idea fue sugerida por primera vez en los setenta, el satélite se planteó como una mole de 50.000 toneladas de peso, una área de 5 x 10 kilómetros y un precio de medio trillón de dólares. El proyecto, claro está, se convirtió en una mera utopía.

Han pasado tres décadas y la evolución tecnológica podría convertir a la fantasía en realidad. Las células solares han triplicado su eficiencia, los amplificadores se han encogido y los recientes avances en tecnología de enjambres ha multiplicado las posibilidades. En consecuencia, los hipotéticos costes de una planta como SPS-ALPHA se han reducido ostensiblemente.

Tal y como explica Mankins, la clave de todo ello es que el satélite funcionaria a partir de “pequeños módulos que imitan el funcionamiento de una colonia de hormigas”. Otra de las claves para la reducción de costes es que el SPS-ALPHA iría equipado con una gran cantidad de finos espejos que concentrarían toda la luz sobre una central fotovoltaica en la parte trasera del satélite. En el otro lado, que estaría encarado a la Tierra, paneles de microondas enviarían la energía procesada en forma de ondas de radio.

Para poder capturar esa energía, en la Tierra se construiría un recibidor de microondas de seis a ocho kilómetros de diámetro a unos 5 o 10 metros de altura. A pesar de su enorme tamaño, según Mankins el sistema tendría escaso impacto medioambiental. El receptor podría, incluso, colgarse encima de terrenos agrícolas -como el Telescopio de Arecibo- sin afectar a la ecología de la área.

Algunas opiniones científicas apuntan que sería más efectivo mandar la energía a la Tierra en forma de láser de alta frecuencia, lo que permitiría reducir el tamaño del emisor en el satélite y del receptor en el planeta. Mankins, sin embargo, se muestra reticente a enviar grandes disparos de láser a la tierra, ya que estas explosiones de alta frecuencia podrían dañar retinas, destruir instrumentos electrónicos y provocar fuegos o explosiones.

Mankins quiere tener listo el primero prototipo de SPS-ALPHA dentro de tres años para que, si finalmente se demuestra que es una opción rentable, el satélite que entre en funcionamiento en 2025 sea un modelo de cuarta generación.

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