Vs. The (Pop) World

By Juan Manuel Freire

Vs. The (Pop) World Lately we have seen some curious decalogues of good reviewing coming from the offices of Everett True and The Wire. Such texts are attractive to those of us trying to make a living with this thing: it means one isn’t alone with the constant questions about how to develop one’s work, or whether this work actually matters, or if one is just another product of bourgeois comfort. What’s paradigmatic is that texts like these (or like this intro) aren’t really interesting to people outside of the trade. In fact, I’m afraid that only reviewers look at who’s reviewing. I don’t know who’s to blame, but I would like to defend this job against the accusations of futility it so many times receives.

The reviewer doesn’t save lives, obviously, but sometimes he or she makes them better. A thousand reviews helped me through my adolescence. Especially these days, before the incredible number of releases, the labour of filtration and valorization seems more necessary than ever. Finding a trustworthy voice is almost like finding a good dentist, when it comes to supplying the anaesthesia. If on top of that the reviewer’s style is easy to read, even better. There will always be someone who considers the review as something complementary to (or even parasitic of) the work of art, but in history there are many examples of musical, literary and film reviews that have the allure of the best literature. Writing about music, for example, is not only writing about musical notes but also about the things surrounding them. The world, more or less. One can enjoy reading Anne Tyler as well as Pauline Kael. Of course.


“All Of The Lights” can blind you and take you to overcome Justin Bieber when it comes to controversial opinions on adoption. Kanye West on Twitter: An abortion can cost a ballin' nigga up to 50gs maybe a 100. Gold diggin' bitches be getting pregnant on purpose. #STRAPUP my niggas! It’s not the first stupidity the man has uttered and we like him the way he is, excessive and controversial, on Twitter or wherever. In fact, the video for “All Of The Lights” was taken off of YouTube because it could cause a fit. Some people said jokingly that it was Gaspar Noé ’s fault –the video owes a lot to “Enter The Void”– but no, it was the people from Epilepsy Action. See the video below. Photosensitive people steer clear, please.

Cathodic comedy

Matthew Perry’s new vehicle on ABC, “Mr. Sunshine”, doesn’t shine as much as it casts a shadow over our BBQ. It’s not terrible, it’s not a “puke fest that everybody worships”, to paraphrase Charlie Sheen (he was talking about “Two and a Half Men”), mostly because nobody worships it. But it’s far from a semi-hidden gem like “Eagleheart”, the return to action of Chris Elliott, the man who lived in his parents’ garage in “Get A Life”. A real return to action: the creation of Michael Koman and Andrew Weinberg (former scriptwriters of Conan O’Brien) turns Elliott in an absurd police chief, a parody (if such a thing is possible) of Chuck Norris in “Walker, Texas Ranger”. Although the term “parody” doesn’t quite cover the extremely bizarre and surreal series, which does to “Walker, Texas Ranger” what “Childrens Hospital” does to “Grey’s Anatomy”.

Downers of the month

When I had to think of a list of “Hopes for 2011”, a couple of months ago, the names I came up with included Clare Maguire. It didn’t seem like such a crazy idea: tracks like “Ain’t Nobody” or “Strangest Thing” presented a soul woman with an interesting voice, and no intentions of charging the sound too much, like so many others, after the good teachings of The xx. Luckily I decided against it in the end. I feared the worst. That the album would arrive and we would see the same thing as with Ellie Goulding or Marina And The Diamonds in 2010: the personality reduced, and every possible edge polished so that no-one would be scared. And the worst happened, because on her debut album, Maguire is no competition for Lykke Li (and her abrasive “Wounded Rhymes”) for this year’s alt.diva throne, but someone aspiring to be Annie Lennox. Other records to be deleted from the iTunes library: Asobi Seksu’s “Fluorescence” (okay, we’ll keep “Perfectly Crystal” and “Sighs”) and the album by Stricken City, without the charm of the singles.

Zooey Deschanel’s stalkers

Among the best indie rock celebrity Twitter accounts are those by Ben Gibbard and Zooey Deschanel. It’s better to have the two of them present, so you’ll understand better what’s going on there; sometimes one finishes the domestic story the other is telling. But Benny and Zooey are also good separately: the first, because he recommends excellent records by Bob Pollard and The Moon or because he announces his first marathon run; the latter, because she leaves us with such statements as lovely as her film hero(in)es make (just an example: “I am so tired, I feel like I really UNDERSTAND what zombies go through. I mean, I can sympathize”). So it shouldn’t be a surprise that Zooey Deschanel gets stalked all over the place, like at the past edition of Sundance, where a young woman took the opportunity at the question round after the premiere of “My Idiot Brother” to declare her love to her wearing a couple of rabbit ears on her head.

Season’s meat

The “vs.” between Vincent Moon and Arcade Fire seems to have ended up in dry dock, maybe because the band’s manager’s answer was fantastic. But worry not, beef lovers, there’s still enough meat to go around. This season’s beef must be the one that has Thruston Moore facing Steve Albini, who, as you will remember, dissed Sonic Youth in an interview with GQ. According to Albini, Sonic Youth’s moving from an indie label to DGC turned musical culture into something ugly and void. Moore answered in Spanish newspaper El País: “Steve has opinions based on a myopic point of view which of course does not extend to the manufacturers of his pants.” Now it remains to be seen what Thom Yorke has to say to Liam Gallagher’s words about “Lotus Flower” in The Quietus webzine: “Them writing a song about a fucking tree? Give me a fucking break! A thousand year old tree? Go fuck yourself! You’d have thought he’d have written a song about a modern tree or one that was planted last week. You know what I mean?” Note from the author: I like “The King Of Limbs”.

Secret Cities

Among the indie rock bands that should be this year’s winners are Wye Oak –with “Civilian” they could (should) be 2011’s Beach House, the dark and melancholic band that cross borders– and the delightful Secret Cities, on the verge of releasing a sequel to “Pink Graffiti” (2010). While they took five years to manufacture the previous one, it only took them three months to prepare “Strange Hearts”, but the result doesn’t smell of half-baked goods. It’s playful and rebellious pop, with friendly ghosts and strange echoes, looking in the mirror of the past, but it’s not quite clear which past. Recorded in a basement without pressure except to liberate themselves. “No Pressure” is liberating.

{mp3}05 No Pressure{/mp3}

Post-rock, still loving you

Although it’s no longer fashionable, post-rock is a genre that can still has a lot to give. We know that because of the orchestral records by Mono, because of Constellation’s total output (they are still releasing stuff and it’s all huge) and, most definitely, the latest Mogwai album, which doesn’t only sport a fantastic title ( “Hardcore Will Never Die, But You Will”). Among other highlights, it contains its poppiest track to date, “George Square Thatcher Death Party”, with Auto-Tune and some M83-like mega-keys.

“George Square Thatcher Death Party”

A record to recover (from 2011)

With the disappearance of Antony Hegarty from the project, it seems that for many people all that was interesting about Hercules And Love Affair has gone as well. But “Blue Songs” is another trip to the most emotive heart of dance, which is more melancholic (as its title indicates) but no less good. The power of the record is concentrated in the central axis formed by “Leonora”, “Boy Blue” (sung by Andy Butler himself) and “Blue Song”; although there’s another strong blow at the end, that melancholic, glum version of Sterling Void’s “It’s Alright”, which loses its celebratory air to turn into something of an elegy. The fans of Junior Boys should be almost religiously celebrating all those mid-tempos with echoes of the most brilliant eighties pop: “Blue Song” is very Talk Talk.

“Blue Song”


1) PJ Harvey/ Let England Shake: Another impossible jump by Harvey, from solipsistic lady to politicised girl. Silvestre, wild, magic. Shake!

2) J Mascis/ Several Shades Of Why: An acoustic Mascis on his own, or better yet, in solitude shared with some excellent friends. To plunge very deeply.

3) Toro y Moi/ Underneath The Pine: Less chillwave than yacht rock, with the usual nose for melody. It’s already summer on my record player.

4) Sea Of Bees/ Songs For The Ravens: Indie-folk with impressive melodies and ambient production. For the fans of Mirah and Laura Veirs.

5) Papercuts/ Fading Parade: Dark themes for evanescent songs, of intangible borders, on the crossroads between The Zombies and 2011.

Next: Josh Radnor tries to get a quirky comedy past us, R.E.M. induce (once again) a deep coma, 5-year old girls love Caitlin Rose, the promise of “The Killing”, the decline of James Franco and some random observations around the drama of living stuck to your RSS-reader. All that, or nothing of that, as is habitual around here. Juan Manuel Freire jumps into the magma of the pop scene with the commendable intention of imposing some order on the chaos. Listen to him: this man is putting himself in stressing situations to make you a happier, more informed and better person.

Kanye WestKanye West

Mr. SunshineMr. Sunshine

Claire MaguireClaire Maguire

Zooey DeschanelZooey Deschanel

Thurston MooreThurston Moore

Strange HeartsStrange Hearts

Hardcore Will Never Die, But You WillHardcore Will Never Die, But You Will

James FrancoJames Franco

Últimamente han llegado, desde el despacho de Everett True o las oficinas de The Wire, curiosos decálogos del buen crítico. Textos así resultan atrayentes para quienes tratamos de ganarnos la vida con esto: significa que uno no está solo en sus preguntas constantes sobre cómo debería desarrollar su trabajo, o si este trabajo sirve realmente para algo, o si solo somos otro producto de la comodidad burguesa. Lo que resulta paradigmático es que textos así (o como esta intro) no deben interesar a mucha gente más allá del gremio. De hecho, me temo que solo los críticos miran quién firma las críticas. Ignoro de quién es la culpa, pero querría defender un poco este curro ante las acusaciones de futilidad que tantas veces recibe.

El crítico no salva vidas, desde luego, pero a veces las mejora. Debo a mil críticas haber sobrevivido a la adolescencia. Hoy en día en particular, ante la salvaje saturación de referencias, la labor de filtrado y valoración parece más necesaria que nunca. Dar con una voz fiable es casi como dar con un dentista agradable a la hora de poner la anestesia. Si encima se le puede leer a gusto, mejor que mejor. Siempre habrá quien considere la crítica como algo complementario a (o incluso parasitario de) la obra de arte, pero a lo largo de la historia abundan los casos de crítica musical, literaria o cinematográfica con el empaque de la mejor literatura. Escribir sobre música, por ejemplo, no es solo escribir sobre notas musicales, sino también sobre todo el paisaje a su alrededor. El mundo, más o menos. Uno disfruta por igual leyendo a Anne Tyler que a Pauline Kael. Pues cómo no.


Todas las luces ( “All Of The Lights”) pueden cegar y llevarte a superar a Justin Bieber en cuanto a opinión controvertida sobre la adopción. Kanye West en Twitter: “Un aborto le puede costar a un nigga 50 del ala, si no 100. Las zorras cazafortunas se dejan preñar a propósito. ¡#PONEOSGOMA, my niggas!”. No es la primera tontería gorda que suelta y lo queremos como es, excesivo y controvertido, así en Twitter como en todo lo que hace. De hecho, el videoclip de “Todas Las Luces” fue retirado de YouTube porque podía causar ataques de epilepsia. Las malas lenguas bromeaban con que el responsable de la retirada fue Gaspar Noé –el videoclip debe mucho a “Enter The Void”–, pero no, fueron los chicos del grupo Epilepsy Action. Aquí debajo tienen la pieza. Fotosensibles abstenerse. Please.

Comedia catódica

El nuevo vehículo de Matthew Perry en la ABC, Mr. Sunshine”, arroja menos luz que sombra sobre nuestra parrilla. No es terrible, no es “un festival del vómito que todo el mundo adora” (así definió Charlie Sheen Dos Hombres Y Medio”), esencialmente porque casi nadie la adora. Pero queda lejos de una perla semioculta como Eagleheart”, regreso a la acción de Chris Elliott, el hombre que vivía en el garaje de casa de sus padres en Búscate La Vida”. Regreso a la acción de verdad: esta creación de Michael Koman y Andrew Weinberg (antiguos guionistas de Conan O’Brien) convierte a Elliott en un absurdo jefe de policía, versión paródica (más, si cabe) del Walker, Texas Ranger” de Chuck Norris. Aunque el término parodia se queda corto para una serie surrealista y bizarra al límite, que hace con “Walker, Texas Ranger” lo que Childrens Hospital” con Anatomía De Grey”.

Los bajones del mes

Cuando, hace algunos Vs., tocó hacer cómputo de las promesas del 2011, se cruzó por mi cabeza la posibilidad de incluir a Clare Maguire. No parecía descabellado: temas como “Ain’t Nobody” o “Strangest Thing” presentaban a una soul woman de voz interesante y cero afán por recargar el sonido, como tantos otros después de las buenas enseñanzas de The xx. Por suerte, al final desistí. Temía lo peor. Que llegase el álbum y viéramos lo mismo que en el 2010 con Ellie Goulding o Marina And The Diamonds: la personalidad reducida, el posible filo limado para no asustar a nadie. Y lo peor llegó, porque en su debut largo Maguire no es competidora de Lykke Li (abrasivo Wounded Rhymes”) por el trono de diva alt. del año, sino aspirante a Annie Lennox. Otros discos para borrar del iTunes: el Fluorescence” de Asobi Seksu (bueno, guardaremos “Perfectly Crystal” y “Sighs”) y el álbum de Stricken City, sin el charme de los singles.


No, no envié un mensaje de #vivaOT en la noche de su precoz despedida de la parrilla. Y me dolerá no escuchar nunca más eso de “No Dejo De Soñar” (es mejor que Chris Elliott). Pero es que, ni siquiera en 2011, en su oportunidad para ser (realmente) moderno, tenía OT nadie a quien valiera la pena seguir. En otras palabras: les faltaba un Casey James.

Los stalkers de Zooey Deschanel

Entre los mejores Twitter de celebrities indie rock se encuentran los de Ben Gibbard y Zooey Deschanel. Es mejor tenerlos a los dos, porque así entiendes mejor lo que sucede en esa casa; a veces uno completa la historia doméstica que está contando el otro. Pero Benny y Zooey también son buenos por separado: el primero, por recomendar discos excelentes de Bob Pollard o The Moon o anunciar su primera maratón; la segunda, por soltar a bocajarro comentarios tan encantadores como los que suelen hacer sus heroínas en las películas (un ejemplo al azar: “Estoy tan cansada, que siento que realmente ENTIENDO por lo que pasan los zombis. Quiero decir, puedo simpatizar”). Así no debería extrañar, por si alguna vez lo ha hecho, que a Zooey Deschanel le salgan stalkers por todas partes, como en el último Sundance, donde una joven aprovechó el turno de preguntas después de la premiere de My Idiot Brother” para declararle su amor con unas orejas de conejo en la cabeza.

Filetes de temporada

El vs. entre Vincent Moon y Arcade Fire parece haber caído en dique seco, quizá porque la respuesta del manager del grupo fue de órdago. Pero no se agobien, amantes del beef, aquí sigue habiendo tomate (o la vida sigue siendo un juego, que diría Juan Perugia). El beef de la temporada debe ser el que enfrenta a Thurston Moore con Steve Albini, quien, como recordarán, el pasado otoño dejó a Sonic Youth por los suelos en GQ. Para Albini, el salto de Sonic Youth de una indie a DGC convirtió la cultura musical en algo feo y vacío. Pues ya ves. Moore contestó en El País: “Steve tiene opiniones basadas en un punto de vista miope, que seguro no hace extensible a los fabricantes de sus pantalones”. Ahora falta por ver qué contesta Thom Yorke a las palabras de Liam Gallagher sobre “Lotus Flower” en el webzine The Quietus: “¿Han escrito una canción sobre un jodido árbol? ¡No me jodáis! ¿Un árbol de mil años? ¡Que os jodan! No podrían haber escrito una canción sobre un árbol moderno o uno que plantaron la semana pasada, ¿sabes qué quiero decir?”. N. del A.: a mí me gusta “The King Of Limbs”.

Secret Cities

Entre los grupos del indie rock que deberían triunfar finalmente este año figuran Wye Oak –con “Civilian” podrían (deberían) ser los Beach House de 2011, el grupo oscuro y triste y bello que traspasa fronteras– o los deliciosos Secret Cities, a punto de publicar una secuela de “Pink Graffiti” (2010). Si para hacer el anterior se tomaron cinco años, para “Strange Hearts” solo han tardado tres meses, pero el resultado no huele a plato a medio cocinar. Es pop juguetón y revoltoso, con fantasmas amistosos y ecos extraños, que se mira en el espejo del pasado, pero no se sabe bien qué pasado. Grabado en un sótano, sin presión, solo la presión por liberarse. “No Pressure” libera.

MP3: “No Pressure” (adjunto)

Post-rock, still loving you

Aunque ya no cuente entre las filias más atendidas por la modernidad, el post-rock es un género que todavía puede dar de sí. Lo sabemos por los discos orquestales de Mono, por todo el output de Constellation (aún sacan referencias y todas enormes) o, por supuesto, el último disco de Mogwai, que de bueno no tiene solo el título ( Hardcore Will Never Die, But You Will”). Entre otros hitos, contiene su corte más pop hasta la fecha, “George Square Thatcher Death Party”, con Auto-Tune y unos megateclados deudores de M83.

MP3: “George Square Thatcher Death Party”

Un disco a recuperar (del 2011)

Desaparecido del proyecto Antony Hegarty, desaparecido, al parecer, para muchos todo el interés de Hercules And Love Affair. Pero Blue Songs” es otro viaje al corazón de la más emotiva música de baile, más triste (ya lo dice el título) pero no peor. La fuerza del disco se concentra en la columna central formada por “Leonora”, “Boy Blue” (cantada por el propio Andy Butler) y “Blue Song”; aunque para el final queda otro golpe fuerte, esa versión en clave melancólica, taciturna del “It’s Alright” de Sterling Void, que pierde su aire de celebración para convertirse en una especie de elegía. Los fans de Junior Boys, que no son cinco ni seis, deberían estar celebrando con fervor casi religioso todos esos medios tiempos con ecos del más sublime pop de los 80: “Blue Song” es muy Talk Talk.

MP3: “Blue Song”


1) PJ Harvey/ Let England Shake: Otro salto imposible de Harvey, de dama solipsista a niña politizada. Silvestre, salvaje, mágico. Shake!

2) J Mascis/ Several Shades Of Why: Un Mascis acústico y solitario, o mejor, en soledad compartida con amigos de lujo. Para hundirse bien.

3) Toro y Moi/ Underneath The Pine: Menos chillwave que yacht rock, con el olfato para la melodía de costumbre. Ya es verano en el tocata.

4) Sea Of Bees/ Songs For The Ravens: Indie-folk de melodías imponentes y producción filoambient. Para los fans de Mirah y Laura Veirs.

5) Papercuts/ Fading Parade: Temáticas oscuras para canciones evanescentes, de bordes inasibles, en el cruce de The Zombies con el 2011.

Next: Josh Radnor intenta colarnos una comedia quirky, R.E.M. inducen (de nuevo) al coma profundo, las niñas de 5 años aman a Caitlin Rose, la promesa de “The Killing”, el declive de James Franco y algunas observaciones aleatorias en torno al drama de vivir enganchado al lector de RSS. Todo esto, o nada de esto, como ya es habitual por aquí.

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